Interview: Tiwa Savage Shows Everyone Why She's the Queen of Afrobeats With 'Sugarcane'

We talk to Nigerian superstar Tiwa Savage about her new EP 'Sugarcane,' having Chris Martin as a fan, motherhood and much more.

Tiwa Savage is the reigning queen of afrobeats.

Last week, the Nigerian star singer surprise released her latest EP, Sugarcanea collection of six expertly-crafted excursions into love and afrobeats.

The EP has since climbed to the #1 spot on the iTunes and Apple Music world chart, and it's been blowing up on social media with fans and fellow artists tirelessly posting videos of themselves dancing to the new tracks. Even Chris Martin loved it.

Sugarcane deserves all the buzz. Its six tracks—which Tiwa wrote alongside producers Babyfresh, Spellz, P2J and Maleek Berry, as well as Wizkid, the EP's only featured artist—are an infectious and impressive continuation of the afropop sound she's been perfecting over the past years.

We caught up with Tiwa over the phone to chat about her new EP, balancing her work and motherhood, and much more.

Why did you call the new EP Sugarcane?

Every single song on the EP sounds very sweet and melodic to me, even those that have a lot of rhythm. It's sweet and very magical, plus the first song is called "Sugarcane," so I went with that name.

What made you want to release it as a surprise?

I wasn't planning on dropping anything actually. I was planning for these songs to be on my album coming out next year. But I was in a really good space in the studio and I don't like sitting on songs for too long—you don't know what the wave will be next year and I don't know what kind of story I'll want to tell next year. So, I kind of didn't want to waste these 6 songs. I also had all these people I'd played the songs to constantly asking me when I was putting them out. [laughs]

How do you feel about being called the Queen of Afrobeats?

I think of Queen of Afrobeats as a compliment, I don't let it get to my head. It's not a title that I bestowed on my head and I don't take it lightly. A lot of people expect a lot from me and I thank God that, so far, my career has been growing. I'm just thankful and it just means that I should continue.

Wizkid is the only featured artists on the EP (on "Ma Lo"). Tell us about that track and working with him.

"Ma Lo" means "don't go" in Yoruba, it was a record that we did while Wizkid was in Nigeria. We were just vibing in the studio. It was a record that he and I instilled a kind of vibe into. When I decided to put out the EP, I figured "All Over" was already out, so I reached out to Wizkid and his camp to see if they wanted to release "Ma Lo." They thought it was special. You know, Wiz and I have history, last year we did "Bad" together.

I saw a video of Coldplay's Chris Martin dancing to it and then shouting out your EP, how did that happen?

I was just in the studio and I believe the EP had just dropped or was about to drop, so we were having a conversation. I was like, "I'm about to drop the EP," and he was kind of enough to ask to hear it. As soon as he heard the "Sugarcane" record he got on his feet and started dancing. He's really into world music, he's so open. He really loved "Ma Lo," the one with Wikzid, he really felt that one.

What made you pick out the producers for the EP—Spellz, Maleek Berry, P2J, and Babyfresh?

I hand't worked with Maleek Berry before and I love his sound, I'm a huge fan of his. Spellz is like family to me, he's a brother to me, he's done records on my past albums. P2J produced "Bad" and "Love Me Hard" before. Babyfresh, everyone knows I work really well with him so that's why I picked him. Even though I pick producers out, I didn't specifically set out to pick them for this EP. We were just vibing, it seemed like magic.

Tiwa Savage. Image: Roc Nation.


You've been really busy this year, how do you balance your work and being a single mother?

I think as females, we're built a lot stronger than we give ourselves credit for. I have a great support system, I'm not gonna take credit for all of it. My family, they help a lot specially when I have to travel. I can't travel with my son cause he's at school. I'm blessed to have so many people that help me out and my label is really understanding.

Do you think African female musicians need to work harder than their male counterparts for the same recognition?

Me being a mother, a male artist who's a father doesn't have to travel with their kids. As a female it's a lot more tasking for me, as a mother but again like I said, that just life. I don't like to complain about it, I just get it done. If it means me working ten times harder than other artists, if it takes that, I'll get it done.

The cover art is really striking for the EP is really striking. Who did you work with on it?

Kelechi Amadi Obi. He's incredible and works in the industry across Nigeria. He's awesome and did my first album cover also. I'm kind of a creature of habit, I like to go back to the same people and work with people I vibe with, the feeling I get from them. Kelechi is one of those people I love, he's super talented, we vibe, and he doesn't over do it. I sat down with him and told him I wanted purple-pink colors and the sugarcane aspect of it and he did the rest.

You've done a lot of international collaborations this year—with Diamond Platnumz, Emtee, Awilo Longomba, and many others. Are you trying to connect with artists outside of Nigeria?

If it happens again, it happens. It's not something we're actively pursuing, but sometimes you have a song and you might have an artist that just fits. I'm not gonna not work with an artist if he's not well known. Doing collaborations is always exciting to me and it gives me the opportunity to come out of my comfort zone and maybe spit a verse like with Emtee, or Young Paris and Awilo, it's so exciting for me to do these albums.

Any thoughts on Nigeria's "Pon Pon" sound trend?

I think, with music, we go through a lot of phases. It's just not peculiar to Nigerian afrobeats. Now in America we have trap music. You go through stages when one sound is dominant. In Nigeria before afrobeats before galala, we had highlife.

I love it I love the Pon Pon sound and that people are incorporating it. I don't know how long it's gonna last, but as an artist I like to adapt and maybe add new sounds in.

Any plans for music videos from the EP?

Definitely planning videos, the EPs doing really well it's #1 right now on the Apple Music and iTunes world charts. "We're gonna see which video we're going to put out first, depending on which song's doing best. Maybe "Ma Lo."

Tiwa Savage's 'Sugarcane' is available now.


Tony Allen: Afrobeats Is Not My Thing, It's Retrogressive.

Legendary drummer Tony Allen talks about his latest musical excursion, 'The Source,' and reveals his take on Wizkid and Davido.

Fela has said, "without Tony Allen there would be no afrobeat."

The legendary drummer's latest musical excursions, however, have concentrated on a slightly different world.

In his recent debut EP for Blue Note Records, A Tribute to Art Blakey and the Jazz Messengers, Allen opted to take a look back one of his early jazz influences: the American drummer Art Blakey.

Allen's now following that up with a new full-length album, The Source, a further exploration into jazz. The album features 11 original instrumental songs that Allen worked on closely with frequent collaborator Yann Jankielewicz.

“Tony has never played drums as well as this,"Jankielewicz says. “He's never had as much freedom, never had as much power as he does today."

The Source includes contributions from Gorillaz' Damon Albarn and features a cast of Paris-based artists such as saxophonists Rémi Sciuto and Jean-Jacques Elangue, trumpeter Nicolas Giraud, trombonist Daniel Zimmermann, bassist Mathias Allamane, pianist Jean-Philippe Dary, and keyboardist Vincent Taurelle, who produced the album with Bertrand Fresel. Cameroonian guitarist Indy Dibongue from Cameroon also makes an appearance.

We spoke to Tony Allen about the inspirations behind The Source, his jazz influences and, even got to hear what he thinks of Wizkid and Davido's modern 'afrobeats.'

Tell us about The Source.

Tony Allen: I wanted to do this for a long time but everything got in the way. I'm always involved in many different projects. My own approach is to always give time after each album to think about what's gonna be the next, because we don't want to repeat ourselves. So, I've been thinking of jazz because I've been getting tired of singing. I wanted to concentrate more on my compositions and drumming, strictly.

I didn't want to sing, didn't want any voices, I wanted more instrumental—this direction, which is my way of playing. My own presentation of our jazz. I've been playing drums my way from the beginning, combining jazz with African rhythms.

This time, I wanted to make it no subject, I left that for the afrobeat music that's on today. I've left it since a long time ago. I want to explore my own field and my own awareness about drumming. I don't see any limit there. You don't repeat yourself.

What are the jazz influences on the record?

It started with the Art Blakey EP. I wasn't trying to reproduce and I wasn't trying to compete with anybody. I'm just trying to be me and expand my own ideas in terms of the way I look at drumming. The way I play my drums is different. I have a different approach to drumming. I was influenced by listening to my local music, then finally got introduced to jazz. then in my country. Then I started to make music with Fela. Fela made it very clear for me to explore my own avenue, he made it possible. He's another genius composer that doesn't want to do anything like the others.

How did you get connected with Gorillaz/Blur's Damon Albarn for it?

I was recording my album, Home Cooking, back in 2002 in between Paris and London. I had an unfinished track that needed a singer, and these producers that were mixing the album suggested Damon Albarn for it because on the Blur song "Music Is My Radar," he'd sang the line "Tony Allen, got me dancing." Damon agreed and he was happy to do it. So he recorded, brought it back, and it sounded good to everybody. After that, I told him we should work together again. We've collaborated several times since then.

You're known as the master drummer of afrobeat and one of its main creators. If you go back to that time when you were first playing with Fela, what was influencing you?

It's a combination African local music with jazz. It's my gift that I was able to make this combination.

Tony Allen, 'The Source' album cover.

Do you listen to modern 'afrobeats' music like Wizkid and Davido?

Afrobeats for me—with the 's' at the end—could mean different things. It has nothing to do with the afrobeat that we're talking about. When you say afrobeats, plural, it can be any African rhythm that could be used for any of those songs.

Sometimes, when it's passing I listen, but it's not my thing. It's not for me. I shouldn't be listening to such things because they're retrogressive. It's good for the kids. I don't criticize. They're doing fine and that's good. But it's not afrobeat.

If you had to sum up afrobeat in 3 words what would they be?

Afro beat movement.

Tony Allen in 3 words?

Simple gentle guy.

Stream Tony Allen's new album, The Source, below and purchase it here.


Dookoom Montre la Dure Realité Brute des Ghettos Sud-Africains dans 'You Don't Exist'

DOOKOOM est un groupe sud-africain connu pour son son éclectique, ainsi que son image, avec des morceaux qui se placent quelque part entre l’afro punk, le hip-hop industriel et le Noise Rap. Le groupe vient juste de lancer une nouvelle vidéo pour son dernier single, "You Don’t Exist", sorti sur l’album No!.

Le groupe n'est certainement pas en reste quant il s’agit de s’attaquer à ce qu'ils considèrent comme les problèmes urgents que connait l’Afrique du Sud, déchirant les lentilles teintées de rose d'un idéal utopique de la nation post-apartheid. Leur nouvelle vidéo est à la hauteur de ce récit, nous emmenant dans un voyage qui retourne étrangement les tripes dans ce que DOOKOOM désigne comme «le ghetto», plus précisément, Heinz Park dans la région de Cape Flats au Cap.

Le Cape Flats, une région basse située au sud-est du centre-ville du Cap, est devenu synonyme de lieu d’entassement pour les «non-blancs», et ce à la suite des politiques de ségrégation raciale imposées par l'ancien gouvernement de l'apartheid à partir des années 1950. Des décennies de politiques brutales et déshumanisantes de l'ancienne administration ont construit un environnement sévère et impitoyable qui a entraîné de graves problèmes d'usage de drogue, de criminalité et de violence entre gangs - un héritage qui perdure encore aujourd’hui.

Maintenant, vingt trois ans après l'effondrement de l'apartheid, DOOKOOM nous emmène dans ce lieu qui met incroyablement mal à l'aise que l'administration démocratique actuelle a oublié. J'ai eu la chance de rencontrer le groupe avant la sortie de leur nouvelle vidéo.

Isaac Mutant Courtesy of DOOKOOM.

Comment vous est venu l'idée du morceau et de la vidéo "You Don’t Exist"? Pouvez-vous nous parler du processus artistique?

Isaac Mutant: Depuis que c’est tendance de se la jouer Gangsta dans le monde du rap, certains tentent d'illustrer la chose de manière vraiment ridicule. Pour nous le processus était facile. J'ai dit à mes potes de prendre un verre et d'ignorer la caméra. Ensuite, j'ai dit au gars de la caméra de tout filmer. Tout ce qu’un gars de couleur fait est est Gangsta.

spo0ky: Au départ, nous avions une idée de direction, mais tout cela a évolué plus vers un documentaire qu’un clip vidéo. Clinton Theron, le cinéaste, a passé un weekend avec Isaac Mutant dans « Heinz Park », ghetto où vivait Isaac. Ils ont juste bouger avec les potes d'Isaac. Comme toujours, les choses sont imprévisibles là-bas et Clinton a filmé ce qui se passait autour de lui.

Human Waste: Nous voulions juste montrer une journée ordinaire dans Heinz Park.

Dans cette nouvelle vidéo, vous avez choisi de tourner dans Heinz Park, une zone située dans ce que l’on nomme « Cape Flats ». Quelle est l'importance de cette zone pour chacun des membres de DOOKOOM?

Isaac Mutant: Le gens de Heinz Park ont pris soin de moi quand j'étais sans abris.

spo0ky: Lorsque j'ai montré 'You Don’t Exist' à une amie en Belgique, elle a été interpellée par le coté cru de la vidéo, la dureté et l'obscurité des images. Elle pensait que la vidéo était planifiée ainsi. Quand je lui ai expliqué que c'était la situation quotidienne de beaucoup de gens en Afrique du Sud, elle était vraiment choquée. Heinz Park rappelle constamment les conséquences du colonialisme, du privilège blanc et du capitalisme.

POTTS: Pour moi, c'est proche de là ouù j’ai grandi, un lieu appelé Strandfontein, tout près de Mitchells Plain. Heinz Park est une banlieue que la plupart des gens de Cape Town oublient (Geez, je ne pense même pas que les gens «riches» de Cape Town savent que ça existe!?). Le niveau de pauvreté est élevé, c'est pourquoi la plupart des gens doivent recourir à des activités parallèles et criminelles juste pour s’en sortir.

Pour faire suite à ma question concernant l'importance de Heinz park. Quelle est la relation de DOOKOOM avec les quartiers de Cape Flats et que vous décrivez comme «le ghetto»? Et combien de temps passez-vous dans le «ghetto»?

Isaac Mutant: J’ai grandi dans le ghetto. Je suis encore dans le ghetto. J'essaie de rester en vie dans le ghetto. En fait, je cherchais de l'argent pour manger ce soir alors que je réponds à ces questions. Personne en a rien à foutre du ghetto, et d’ailleurs personnes n’en à jamais rien eu à foutre… Du coup Le ghetto devient donc sauvage et emmerde tous le monde en retour… Je vis d’ailleurs également à travers de cette devise.

spo0ky: Outre le fait qu’Isaac vient du ghetto, pour le groupe c'est aussi une manière de parler de ceux qui sont opprimés, qui ne sont pas entendus, qui n’ont pas ou plus de sentiment d’appartenance… L'Histoire est racontée du point de vue du vainqueur, parfois l'histoire doit être racontée de l'autre côté.

POTTS: J'ai été élevé dans le Cape Flats, je suis considéré comme un quelqu’un de couleur, bon, un à la peau claire hahah !! La plupart des membres de ma famille viennent également de Cape Flats. Je me retrouve donc bien souvent toujours dans le soi-disant ghetto car c’est de là que la plupart des gens que je connais viennent.

Dans l'introduction de la vidéo, vous communiquez au public des informations à l'aide de sous-titres. Vous décrivez les problèmes de drogue et de criminalité comme un moyen d'échapper à la pauvreté et continuez à dire que le gouvernement indique indirectement aux gens du ghetto «vous n'existez pas». Vingt-trois ans depuis les premières élections démocratiques en Afrique du Sud, selon vous, qu’est-ce que le gouvernement a fait pour améliorer les Cape Flats?

Isaac Mutant: Rien

spo0ky: Choisiriez-vous de vivre dans le ghetto ?

Human Waste: Il est difficile de voir du changement. Les communautés de Cape Flats sont encore ravagées par la drogue, l'alcool et la violence. La culture des gangs est encore répandue et les gamins sont au mieux régulièrement traumatisés ou au pire tués sur le chemin de l’école, ou à l’école même… Donc il est très facile de penser que le gouvernement a oublié le Cape Flats.

Courtesy of DOOKOOM.


J'ai lu dans une précédente interview que DOOKOOM se décrit comme une «version pervertie de la nation arc-en-ciel». Pouvez-vous expliquer à notre public ce que cela signifie et comment votre chanson "You Don’t Exist" reflète-t-elle cela ?

spo0ky: La «nation arc-en-ciel», le slogan de l'Afrique du Sud, est un mythe. Un mythe de marketing. Choisissons le bien-être des gens plutôt que le profit.

Human Waste: La nation arc-en-ciel n'existe pas. C'était un mensonge vendu à ceux qui n’avait et n’ont rien pour les garder sous la coupe d’un faux espoir. Le fait qu'il y ait encore beaucoup d'endroits comme Heinz Park le prouve.

Le récit de cette chanson prends ses racines dans les ghettos du Cape Flats. Quelle est votre perspective sur les ghettos d'autres régions du pays? Êtes-vous en contact avec d'autres artistes qui ont des messages similaires?

Isaac Mutant: Je suis en contact avec des gens de partout dans le pays qui sont issus du ghetto. C’est partout la même chose. Le riche devient plus riche, le pauvre devient plus pauvre. Encore plus récemment. C'est comme si la classe moyenne disparaissait. Soit vous êtes super-riche ou super-pauvre. Bien sûr, le riche a besoin de serviteurs, alors quel serait le but de la classe moyenne ? Pour un artiste, cela est encore plus frustrant, car vous criez, mais personne ne vous écoute. Du coup tu penses certaines choses comme « fait chier toute cette merde » , et puis tu attrapes un couteau… pour braquer un enfoiré de blanc riche parce que tu dois manger.

Vous avez contrarié pas mal de monde à l'échelle nationale en Afrique du Sud et avez même été accusés d’incitation à la haine par Afriforum avec la sortie du morceau et de la vidéo "Larney Jou Poes", morceau qui faisait écho à la rage noire entretenue par des siècles d'exploitation des travailleurs agricoles noirs par les agriculteurs blancs du Cap occidental. J'entends et sens dans « You Don’t Exist » une intensité et une rage semblable à des décennies d'injustice. Quelle sorte de réponse attendez-vous de cette nouvelle vidéo?

Isaac Mutant: Personnellement, j'ai été stupéfait des réactions autour de Larney. Je ne pouvais pas croire que les gens étaient choqués par la vérité. J'ai donc appris à m'attendre à tout, surtout venant de l'Afrique du Sud blanche, confortable et sensible. Mon opinion là-dessus est "vous construisez le zoo, maintenant promenez-vous dedans et imaginez que les cages soient ouvertes ».

spo0ky: La paix mondiale… Mais sérieusement, commençons simplement en admettant l’existence de la personne juste à côté de nous. Et la suivante…

Human Waste: Larney n'est devenu qu'une grosse affaire parce qu’AfriForum a décidé d'essayer de nous faire taire et l'a transformé en un grand spectacle médiatique. Il est généralement assez facile pour les gens d'ignorer les voix de la rébellion en colère. Je suis sûre que cette vidéo glissera silencieusement sous les radars car elle montre ce que les Blancs ne veulent pas voir. Nous ne sommes pas Die Antwoord, qui produisent de l'art facile, superficiel et au fini lustré hors de la pauvreté et de la souffrance. Les Blancs se sentent à l'aise car cela rend le ghetto comme quelque chose de sympa et cool. Nous montrons la réalité, ce qui est difficile à confronter. Les Blancs préfèrent plutôt prétendre que cette vie n'existe pas. Il est plus facile de dormir la nuit de cette façon, je suppose.

Quoi de neuf à venir pour Dookoom ? Un petit scoop pour vos fans ?

spo0ky: Nous avons été un peu plus silencieux que d'habitude récemment parce que nous étions en train de travailler sur notre nouvel album, RIFFAK. Je pense que nous sommes tous d'accord pour dire que c'est notre meilleur projet à ce jour. L'album sortira en mars 2018 sur I.O.T. Records.

Quelques vidéos à venir également sur les titres 'The Worst Thing' et 'Electric » en octobre et novembre 2017.

Nous sommes super excités de terminer 2017 avec un concert au festival Afropunk à Johannesburg pour le Nouvel An. Et pour tous nos amis en Europe, nous avons une tournée prévue début 2018.

get okayafrica in your inbox